语音与IP通信

IP 通讯替代传统通讯势不可挡

Sports Soccer是在英国和比利时开展业务的一家体育用品零售店。当客户走进该零售店150家分店中的任意一家时,他也将同时成为其他149家分店的主顾。举例来说,当某家分店的足球衫短缺时,店员可通过简单的电话查询检查附近所有分店的库存情况。她实际上并未与任何人通话,取而代之的是通过一系列电话按键操作来检查数据库,并最终找到提供现货的最近商店所在地。

也许有人对这一切感到不可思议,但事实上这就是电话与计算机同化之后的世界。Sports Soccer现在所应用的是互联网语音协议(VOIP)技术,它允许在一个网络上同时传输语音、数据和视频。混合传输各种流量的效果甚至远远高于单独传输的累积效果。那位店员所使用的电话也不是传统意义上的电话,而是由思科设计生产的智能IP智能电话机,可提供传统电话用户所想象不到的突破性功能。

VOIP在推出8年以来一直保持着增长的势头。事实上,它将于2004年步入其鼎盛期。虽然现在企业在进行电信设备投资决策时非常慎重,但据Synergy Research Group估计,2003年,企业互联网电话系统的投资有望可以增加80%,即达到16亿美元。到2007年有望攀升至53亿美元。目前,IP智能电话机的销售量约占售出电话总量的30%,许多专家预测,明年它就将超过传统电话,这对于那些沉寂了数年的设备制造商和服务供应商而言无疑是个好消息,他们已经开始跃跃欲试。

同无线改革一样,电话公司必须冒险调整业务,为客户提供VOIP服务,以求得立足之地。但即使电话公司的长途电话收入直线降低(据Forrester Research的Vijay Bhagavath估计,员工在10,000人以上的电话公司,其长途电话费将减少70%),但部分损失是可以通过语音-数据融合驱动的增值业务逐渐弥补回来的。鉴于这个原因,大多数著名电话公司--AT&T、 BellSouth、Qwest Communications、Sprint及Verizon等——都已经推出了相关的VOIP服务;同时还推出了一些针对新兴供应商(如位于加州Pleasanton的端到端IP服务供应商GoBeam)的服务产品。随后他们将把目光锁定住宅用户,使住宅用户能够象企业用户一样从中受益。

下面介绍一下VOIP的工作原理。传统的“电路交换”电话网络是利用专线在通信双方之间传输流量的。而VOIP系统与之不同,它使公司能够实现声波数字化,将其分成数据包,通过数据网络发送出去,就象发送电子邮件一样。VOIP在1995年刚刚被推出之时,由于这项技术曾出现了大量技术上的小问题,这使得大多数电话公司和企业未予理会。

发展到现在,IP技术已步入其第二个发展阶段,其不仅支持公司节约成本(通过将语音和数据合并到一个网络上),而且还使公司能够将生产力提高到前所未有的水平。金融服务、医疗保健及零售等信息密集型行业都快速部署了此项技术。但行业观察家认为,它的优势远不止于此。

IP智能电话机的最高境界是支持一种全新应用,它不仅能够改进企业内部的信息流,而且还能改进企业与客户及供应商之间的信息流。例如,当哈里.戴维森汽车公司的客户代表接到客户的电话时,思科定制的IP智能电话机软件能够将相关的主叫方信息如近期的购买和维修活动等自动提交到该代表的计算机屏幕上,由此提高他的效率及与客户互动的质量。据Reid Engstrom ——威斯康星州密尔沃基市一家摩托车制造厂的信息服务部主任——预测,生产力的提高每年可为公司节省550,000美元的人员供给费用;其他方面的改进由于提早解决问题而降低的保修费用等,每年可节省费用130万美元。

此外,IP智能电话机可将移动工作人员融入到一个无逢的信息流中,从而使公司不必购买大量的通信设备,借此节省了成本。例如,统一信息处理软件使移动工作人员能够通过一种渠道,如电话、电子邮件帐户或Web等访问所有语音邮件、电子邮件及传真。为了实现这个目标,一些公司纷纷安装了文本到语音软件,此类软件的特点是:移动工作人员能够使用电话、通过简单的惯用语来管理电子邮件并在Microsoft Outlook中检查约会安排。

各公司对VOIP增强式“协作”功能的前景感到兴奋不已,尤其是对电话会议的支持。VOIP基于浏览器的数个界面能够避免企业中司空见惯的长时间激烈讨论,取而代之为以轻松的点击体验。您只需点击局域或广域网上浏览器中的联系人姓名,便可启动电话会议。

IP智能电话机甚至已经跻身于无线领域。目前,大多数医院的患者区都禁止使用手机,因为手机产生的电磁辐射会干扰医院的监控装置。这迫使患者和护士不得不依赖古老的寻呼机彼此联系。伊利诺伊州伊云斯顿的伊云斯顿西北保健中心日前决定将IP语音设备部署在其三家医院的无线网络上。这种兼具PDA及语音功能的设备可提供许多优势:与手机比较其具有抗干扰性;允许患者与相应的护士直接联系;允许场外的医生与护士直接联系,从而可避免护士站转告不到带来的风险。

尽管VOIP有许多显著优势,但一些企业仍不愿淘汰现有的电话系统,主要原因就是其目前依然可以保持良好的运行状态。针对这一情况,思科等公司提供的运行在“融合系统”上的设备,允许这样的公司同时运行传统电话设备和IP网络。真正需要IP网络的人员可以应用安装的新设备,而其他没有这一需求的人可以继续应用传统的电话系统。

当然,思科更提倡所有人都立刻使用IP网络。因为行动迟缓的公司不仅在成本节约方面不及竞争对手,而且在学习如何将融合网络用做战略资产方面也将被竞争对手抛在后面。思科产品拓展部高级副总裁Charles Giancarlo说:“毫无疑问,所有的通信最终都将是基于IP的。”他可能是正确的,现在,大多数企业都选择为新办公室配备VOIP智能电话机,而不是传统电话。

有人认为任何技术都要有IBM或微软的参与才算完善。这两家公司正在积极为IP智能电话机提供应用开发平台。IBM是通过Lotus Instant Messaging及Web Conferencing产品;微软则通过部署在台式机上的Windows XP、部署在无线设备上的Windows CE及其Windows与Live Communications Servers等。许多分析家认为,VOIP最终将成为一种商品,硬件由戴尔等公司提供。

从以下例子我们可以看到VOIP的发展前景。1月中旬,在超级杯美式足球大赛开赛前两周,NFL Films计划在休斯顿Reliant体育场外的停车场中搭建由20辆拖车式活动房屋组成的简易办公室,使用思科IP设备接入公司网络。NFL Films将数十名员工从位于新泽西州Mount Laurel的总部派往休斯顿。这些员工能够在活动房屋中接听拨打到新泽西的电话;并且能够在电子邮件收件箱中接收到语音邮件;此外,还能通过四位数的公司内线与总部或洛杉矶办公室的同事联系。NFL Films的Steve Eager说:“我们在新奥尔良及圣地亚哥也为超级杯赛做了同样的事情,取得了相同的效果。”传统电话永远做不到这一点。

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