Kirt Lougheed:思科第一个创新者

这位创业先驱所编写的软件改变了网络互联技术的历史

Kirk Lougheed被公认为思科系统公司的第一个创新者。按照典型的思科风格,该公司的第一款产品——高级网关服务器(AGS)——是团队合作的成果。但是Lougheed(现已成为思科科学院院士)当时主持了该设备的操作系统软件的开发工作。该软件让AGS具备了一种革命性的能力——处理多种网络之间的数据通信,从而让其成为了全球第一款多协议路由器。

Lougheed所开发的这种名为“互联网操作系统”(即IOS)的软件已经成为了思科大部分路由器和交换机产品的神经中枢。他的创新成果正在帮助全球各地的人们在成百上千的企业和电信网络中管理数据通信。正是该软件为互联网提供了力量。

当思科在1986年推出第一台AGS时,该产品立即引起了人们的广泛关注,因为它可以连接使用不同通信协议的网络。当时,一些新的通信技术刚刚崭露头角,其中包括以太网和互联网协议——一种面向ARPAnet(美国国防部高级研究计划署网络)的开放式通信语言。ARPAnet是一项雄心勃勃的计划,旨在将主要大学的研究人员的计算机系统连接到一起。这些新技术的出现促使很多像Lougheed 这样的研究人员开始考虑如何在不同类型的网络之间进行通信。

Lougheed指出,思科并不是唯一一个意识到网络互联的重要性的设备制造商。但是与其他公司不同的是,他和其他思科同事们更关心如何让客户满意,而不是专注于某种特殊的技术。如果某个客户需要一种新的功能或者特性,Lougheed就会立即将其加入到Cisco IOS中。

“与我们的很多竞争对手不同,我们并不迷信技术”, Lougheed 表示,“当他们中的某些人刚刚意识到路由的强大功能时,我们早已遥遥领先。”

如果用今天的标准来衡量的话,AGS的速度非常缓慢。它的第一代产品采用了一个Sun-1卡作为路由处理器,并用Motorola 的10 MHz 68000作为它的中央处理器(CPU),而它的内存容量更是只有1MB。

“即使在通风良好、温度适宜的情况下,第一代AGS每秒也只能够处理200个分组。” Lougheed 表示。

而当今的顶级路由器每秒则可以处理数百万个分组。

尽管第一代AGS并没有引起很大的轰动,但是接下来的几代产品表现出了极佳的性能,从而最终让所有的竞争对手都相形见绌。Lougheed指出,思科对客户需求的关注和灵活的设计方法是思科获得成功的关键因素。

为了满足客户的需求,思科没有沿用传统的行业惯例,而是在开放式标准的基础上开发他们的大部分IOS和网络软件。开放式标准确保了思科设备可以与其他厂商的网络设备兼容,从而让它的客户可以降低成本和简化网络设计。在此之前,大部分网络设备制造商一直都在使用专用的软件,这使得他们的设备无法与其他厂商的设备进行互操作。

“也许这仅仅是因为我是一个来自于中西部的、讲求实际的农家男孩,但是我们的确不想在AGS中加入任何我们的客户并不需要的功能”,Lougheed 指出。

尽管实用主义精神促使Lougheed成功地开发出了Cisco IOS,但机遇也在他的职业生涯中起到了重要的作用。在斯坦佛大学物理系读本科时,Lougheed总是喜欢呆在学校的计算机科学实验室里。毕业之后,Lougheed获得了一份协助运行这所大学的计算机系统的工作。之后,他遇到了另外两位斯坦佛同事:Len Bosack和Sandy Lerner——思科的联合创始人。

从担任计算机系统管理员期间,Lougheed逐渐形成了对人们在网络管理方面面临的实际挑战的敏锐感觉。Lougheed表示,这种经验帮助他和其他思科管理人员避免了专注于某项特别技术的陷阱,让他们可以将精力集中于如何以最佳的方法解决网络问题。换句话说,他们可以理解他们的客户所面临的困境。

当时存在很多不同的网络协议,基本上每个协议都专门针对某个计算机制造商的产品。尽管其中大部分协议现在已经无影无踪,但是在20世纪90年代初,很多企业在这些技术上投资了数千万美元。潜在客户并不希望购买一个无法与他们自己的网络通信的路由器。他们要求思科开发出一种能够与他们的专有系统通信,并能将他们接入互联网和其他网络的软件。他们还希望路由器具有符合其网络和业务运营方式要求的特性和功能。

Lougheed表示,思科以客户为中心的设计理念推动了思科针对这些要求严格的企业的销售。例如,曾经有一个大型金融机构需要一种AGS没有提供的特殊功能。Lougheed刚开始认为他无法在不对路由器进行大规模改动的情况下加入这种功能,因而准备明确地拒绝对方的要求。但是不愿意让客户失望的念头促使Lougheed对这个问题进行了深入的思考,最后终于想出了一个解决这个技术挑战的办法。Lougheed的创新实现了思科对金融行业的首次成功销售,而该行业目前已经成为思科最主要的市场之一。

在Cisco IOS在成为全球最受欢迎的软件程序的过程中,这仅仅是其遇到的众多挑战之一。对于Lougheed 来说,最让他高兴的可能就是看到多协议IP路由器现在几乎已经被用于社会的各个角落。一个刚开始时显得有些深奥的、旨在帮助主要政府机构和大学的计算机互通信息的概念现在已经成为了全球通信的基础。

“在我们开发IOS时,我想它可能会受到一定程度的欢迎,但是我决没有想到它将帮助我们发展成为一家销售额高达数十亿美元的公司”,他表示,“这充分表明,只要你耐心倾听你的客户的需求,你就可以获得巨大的成就。”

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